Le cuiseur à riz est parfait depuis 1955

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En janvier, le cuiseur à riz électrique de Timothy Wu a commencé à tomber malade. Son Zojirushi NS-ZCC10 – une machine blanche de la taille d’une boîte à chaussures qui émet un bruit joyeux lorsque son contenu a été cuit à la vapeur jusqu’à l’excellence – n’a pas gardé le riz au chaud aussi longtemps qu’avant. Après un quart de siècle de service presque quotidien, la voiture était tellement aimée que ses deux filles (dont l’une s’était appelée le « monstre du riz » il y a des années) ont demandé un funérailles. Quelques nuits après la disparition de l’appareil de cuisson, la famille s’est réunie autour de l’appareil, a allumé des bougies et a prononcé des discours sur ce qu’il avait fait pour eux. Ce fidèle compagnon avait accompagné Wu à travers au moins quatre villes, un mariage, la naissance de deux enfants et des emplois dans les administrations Obama et Biden, survivant jusqu’à 10 téléphones, plusieurs ordinateurs et plusieurs voitures. « Il n’y a pas beaucoup de choses dans la vie qui soient absolument dignes de confiance, d’une manière totalement désintéressée, et donc généreuses », m’a dit Wu, professeur à la Columbia Law School et éminent critique de Big Tech.

Après tout, le cuiseur à riz est un appareil parfait à tous points de vue : un appareil de table qui vous dit ce qu’il fait (cuire du riz) et fait ce qu’il dit (cuire du riz) facilement et parfaitement. Mesurez les grains et l’eau dans un rapport fourni par le poêle, versez le tout dans le pot intérieur, fermez le couvercle et appuyez sur un bouton. En 30 minutes environ, vous aurez le bol de riz idéal – agréablement moelleux, avec des grains qui ne sont ni grumeleux ni secs. La machine automatise un processus par ailleurs diabolique : « Si vous faites cuire du riz avec un poêle et une casserole, vous devez soit utiliser une minuterie, soit surveiller attentivement lorsque l’eau a cessé de bouillir », a déclaré le chef et auteur J. Mi Kenji López. -Autre. « Et c’est très difficile de faire ça avec les yeux. » Juste un peu trop ou trop peu d’eau, de riz, de chaleur ou de temps de cuisson peut produire un désordre pâteux ou brûlé.

Non seulement le cuiseur à riz électrique automatique est parfait, mais il en est ainsi depuis des décennies, peut-être depuis la mise en vente du premier modèle en 1955, et certainement depuis que les ingénieurs ont utilisé une technologie plus avancée dans les années 70 et 70. 80. De nombreux modèles sur le marché aujourd’hui fonctionnent de la même manière que ceux vendus il y a des générations, et dans certains cas, les similitudes vont encore plus loin. Le nouveau cuiseur à riz de Wu, également un Zojirushi NS-ZCC10, est absolument indiscernable de celui qu’il a acheté dans les années 90, aujourd’hui décédé : un cracher en forme, boutons, logo éléphant et tout. Le riz fini est tout aussi bon. Une grande partie de la technologie moderne, en particulier dans la Silicon Valley obsédée par les perturbations, promet de s’améliorer considérablement et inévitablement au fil du temps – un ordinateur qui avait la taille d’une pièce en 1955 peut désormais tenir dans votre poche. Mais le cuiseur à riz n’a pas changé du tout, car il n’en avait pas besoin.

L’élégance simple et statique des cuiseurs à riz n’est pas particulièrement courante aux États-Unis, la maison autoproclamée de l’innovation et du progrès, où tant d’autres gadgets ont fait leur chemin. L’Américain moyen ne cuisine pas beaucoup de riz par rapport à la plupart des pays d’Asie, et seulement 13 % des foyers américains utilisent un cuiseur à riz. Mais ces merveilleuses machines sont presque omniprésentes dans la majeure partie de l’Asie de l’Est et du Sud-Est, où le riz est un aliment de base : dans le berceau du cuiseur à riz, le Japon, 89 % des ménages de plusieurs personnes en possèdent un.

Ce chef-d’œuvre de cuisine a été développé alors que le pays se reconstruisait après la Seconde Guerre mondiale, lorsqu’un vendeur Toshiba faisant la publicité d’une machine à laver pour les femmes au foyer a appris que préparer du riz trois fois par jour était plus difficile que laver des vêtements. La méthode traditionnelle japonaise de cuisson du riz, dans des pots en argile appelés ce sur un poêle appelé un Kamado, nécessitait une surveillance et un ajustement constants de la chaleur. Réalisant une opportunité commerciale, le vendeur a proposé qu’un ingénieur conçoive quelque chose pour Toshiba qui pourrait cuire le riz automatiquement. L’ingénieur savait peu de choses sur la cuisson du riz, mais a demandé à sa femme, Fumiko Minami, de l’aider. Il a passé deux ans à l’étudier ced’autres cuiseurs à riz et divers prototypes, comme l’a documenté l’historienne Helen Macnaughtan, pour finalement arriver à la technique qui alimente encore les modèles les plus simples aujourd’hui.

Essentiellement, le meilleur appareil de cuisine ne nécessite qu’un thermomètre et une source de chaleur. En supposant que vos proportions sont correctes, le riz est entièrement cuit lorsque toute l’eau de la casserole a été absorbée ou évaporée. Pour suivre cela, les premiers cuiseurs à riz Toshiba utilisaient une bande bimétallique qui détecte quand le pot dépasse 212 degrés Fahrenheit, le point d’ébullition de l’eau, et arrête la machine. La température interne de l’appareil ne peut dépasser ce point que lorsque tout le liquide a disparu et que le riz est donc prêt. « C’est un moyen sûr de faire cuire du riz qui est beaucoup plus fiable que tout ce que vous pourriez faire dans une casserole sur la cuisinière », a déclaré López-Alt.

Après avoir testé le prototype final à côté d’un bain à vapeur, sous un soleil brûlant et dans un entrepôt de glace, Toshiba a lancé le premier cuiseur à riz en décembre 1955. Au Japon, la technologie a immédiatement fait des miracles. En un an, Toshiba produisait 200 000 cuiseurs à riz par mois. En 1960, la moitié des foyers japonais en possédaient un – et l’appareil se répandait dans les pays voisins. Après avoir acheté un cuiseur à riz, « les gens ont senti qu’ils n’étaient plus si pauvres », Yoshiko Nakano, professeur de gestion à l’Université des sciences de Tokyo et auteur du livre Là où il y a des asiatiques, il y a des cuiseurs à riz, a dit. Dans ses recherches, Nakano a découvert que pour les ménages de la classe ouvrière en Asie de l’Est, les nouvelles voitures changeaient davantage la vie que les téléviseurs ou les réfrigérateurs, libérant de nombreuses femmes des tâches chronophages.

Le cuiseur à riz électrique Il a évolué à partir du design original de Minami. Les fabricants ont rapidement ajouté une fonction permettant de garder le riz au chaud pendant de nombreuses heures, évitant ainsi d’avoir à cuisiner plusieurs lots par jour. En 1979, ils ont introduit des micropuces, qui pouvaient moduler la température et le temps de cuisson en fonction de facteurs tels que le volume et le type de riz. Puis vint le chauffage par induction en 1988 et la cuisson sous pression en 1992. Bon nombre de ces avancées technologiques ont vraiment ramené le cuiseur à riz dans le temps, ce qui lui a permis de mieux imiter le traditionnel. Kamado méthode de cuisson, explique Marilyn Matsuba, responsable marketing chez Zojirushi. Les micropuces modulent la température de la même manière que les humains le faisaient à la main ; le chauffage par induction et la cuisson sous pression imitent le traditionnel pot en argile et son double couvercle. Au fil des ans, les cuiseurs à riz se sont améliorés pour gérer des variétés que l’on ne trouve pas couramment en Asie de l’Est, comme le basmati à grains longs.

Les fabricants n’ont cessé de modifier et d’améliorer leurs modèles les plus avancés, qui peuvent coûter plus de 700 $. Le cuiseur le plus cher de Zojirushi prend en compte la qualité de chaque lot de riz et utilise l’IA pour personnaliser son cycle de cuisson en fonction des goûts de chaque utilisateur. Et il existe des variations locales, comme une voiture qui ne tahdig, le plat de riz iranien au fond croustillant. Mais de nombreux cuiseurs à riz populaires sur le marché aujourd’hui, en particulier aux États-Unis, utilisent encore les méthodes de thermomètre ou de micropuce vieilles de plusieurs décennies. Et même les puces électroniques peuvent être inutiles. Les modèles les mieux notés et les moins chers sur Amazon, qui coûtent environ 20 $, sont basés sur un thermomètre, et diverses comparaisons d’écrivains et de publications sur l’alimentation montrent que des modèles simples fonctionnent très bien. López-Alt, qui mange du riz plusieurs fois par semaine et est connu pour tester des recettes et du matériel avec une rigueur scientifique, possède un cuiseur à riz à l’ancienne. Même Matsuba de Zojirushi m’a dit que même si les dernières technologies de l’entreprise produisent un meilleur riz, « peut-être que le rapport coût-bénéfice n’est pas aussi clair pour le consommateur », en particulier pour les consommateurs américains qui ne scrutent pas les détails du riz cuit comme le font les gens. au Japon.

En tant qu’Américain qui mange beaucoup de riz, j’ai dû décider par moi-même. Ce week-end, moi testé un vieux cuiseur à riz à interrupteur bimétallique contre une micropuce Zojirushi qui se vend plus de 200 $. Le riz de la voiture de luxe était légèrement plus moelleux, le riz ordinaire à peine plus mou. Mais la technologie beaucoup moins chère cuit le riz presque aussi bien en 19 minutes que le cycle de 46 minutes du Zojirushi, qui fait tremper le riz au préalable et le laisse brièvement cuire à la vapeur une fois terminé. Sans plusieurs échantillons côte à côte, je ne suis pas sûr que j’aurais remarqué une différence. Mon verdict : parfait depuis 1955.

Cela est possible car le cuiseur à riz est un outil humble qui aspire à une tâche simple qui remonte à des millénaires. Alors non seulement sa mécanique est un anachronisme, mais son esprit l’est aussi – il n’essaie pas de regrouper plusieurs fonctions dans un seul produit, et son utilisation n’est pas non plus exaspérante. Comparez la simplicité du cuiseur à riz avec l’Instant Pot sept-en-un, l’Omni Cook (un mélangeur qui peut s’auto-nettoyer et pétrir, parmi 18 autres fonctions), ou le Ninja Foodi (une friteuse à air-autocuiseur chimère) – une classe d’appareils de cuisine qui cherche à remplacer toute votre cuisine. Dans leur quête de tout faire, ces gadgets font rarement quelque chose aussi bien que nous le souhaiterions, peut-être pourquoi la popularité de l’Instant Pot est en déclin. « De nombreuses autres technologies dans nos vies sont frustrantes et ont souvent leurs propres agendas ; ils veulent faire de la publicité pour nos produits ou faire d’autres choses », m’a dit Wu. « Le cuiseur à riz sert de manière désintéressée. » Avoir un produit simple et qui fonctionne bien à chaque fois est une expérience extrêmement rare, dans ou hors de la cuisine.

Quelques mois après les funérailles, le week-end de Pâques, Wu et sa famille ont sorti leur Zojirushi à la retraite. Ses filles pensaient que « c’était mort », a-t-il dit, « mais ce n’est pas le cas » – seule la fonction de maintien au chaud s’était dégradée. Lorsqu’il a réussi à faire cuire une marmite de riz avec le vieux réchaud, « les enfants étaient ravis et heureux ». Ce fut une résurrection, même si seulement d’une sorte : A seul le cuiseur à riz peut faiblir, mais le cuiseur à riz ne peut jamais vraiment mourir.